霸道!又一名田纳西华裔科学家被定罪

2021年4月22日,田纳西州东部小城Kingsport(金仕堡)华裔科学家、可口可乐公司前华裔高级工程师尤晓蓉(音译),因盗取饮品罐涂漆技术出售给中国企业,在联邦田纳西州东区法庭(格林维尔,Greenville, TN)被判盗窃商业机密罪、经济间谍和电信诈骗罪罪名成立。这是继2018年诺克斯维尔(Knoxville)田纳西大学的胡安明教授被判商业机密盗窃罪后的又一起案件。

尤晓蓉的庭审一共持续了12天。尽管几项罪名已经判定,但有关刑期的庭审将还要等到11月1日开庭,到时的主审联邦法官将是詹姆士·罗尼·格里尔(JamesRonnie Greer),该法官曾经在2009的一起非法运酒和非法拥枪的案件中以判重刑而闻名。

美国司法部指,59岁的尤晓蓉在可口可乐和伊士曼化学公司工作期间,担任为数不多的高层技术职位,掌握了只有很少数员工才能接触到的饮料罐涂漆配方研发机密。可口可乐公司、伊士曼化学公司和多家公司一起联合研发寻找BPA涂漆材料的有效替代品,研究成本高达1.2亿美元。尽管医学研究结果显示普遍用于食品容器的BPA有致癌的风险,但由于BPA-free材料和技术的研发相当昂贵和耗时,该项配方具有极高的商业价值和机密性。

法庭文件显示,从2012年12月到2019年8月期间,尤晓蓉与多家大公司签署劳工合同,从事对该涂漆配方的研究、检测和分析。2017年6月,可口可乐以公司必须改组为名将尤晓蓉裁员,离职前尤利用公司系统安全的漏洞违规下载大量公司档案,非法盗窃了与配方有关的机密文件。同年9月,尤晓蓉在伊士曼化学公司位于田纳西州Kingsport的分部谋到职位,继续从事BPA-free涂漆的研发工作。在此期间,尤频繁来往于中美之间并在中国公司每月领取工资。

由于伊士曼化学公司逐渐对尤的表现不满,使尤晓蓉感到被解雇的风险,于是她又开始下载公司的机密档案,并提供给来自中国山东省的威海金泓集团公司(音译自Weihai Jinhong Group),还从从中国政府取得了数百万美元拨款,其中包括来自“千人计划”的高额奖金。据知情人士透露,尤的手机短信记录中显示她有意使用从中国获得的补助金在威海购置一套海滨公寓。最终,伊士曼于2018年6月正式解雇尤晓蓉。伊士曼在从尤处取回公司电脑硬盘后发现了里面保存了那些尤先前从可口可乐公司窃取的合作档案,并将此事告发FBI。

不过,据尤晓蓉的辩护律师托马斯·杰西(Thomas Jessee)表示,尤所下载的档案并非商业机密,而是些过时产品的资讯,并且其中不乏是已经公开的非机密资讯。

美国联邦调查局称,在尤晓蓉被捕时,她的永久地址设置在密西根州,她在田纳西州的公寓几乎空无一物,仅有一张床垫,一张折叠椅,和一张桌子。但警方还搜到了一个装有护照和价值数千美元的人民币和澳币等多国货币的袋子。尤晓蓉出生于中国,后在宾州的理海大学(Lehigh University)获得高分子科学与工程博士学位,理海大学以化学化工专业文明全球。伊士曼化学公司是美国排名前三的化学公司,总部设在纽约的罗切斯特,研发中心一直在田纳西州最东北部的金仕堡市,有超过100名来自世界各地的华裔科学家。

因担忧外国政府对MG研究人员的不当影响,隶属于卫生及公共服务部的国立卫生研究院(NIH)2018年开始对研究人员受外国资助情况展开调查,以排查接受NIH拨款的研究人员和机构是否存在接受外国政府重大财政资助而未披露的情况,经费申请内容等知识产权信息是否被转移到外国等其他实体,以及同行评审人员是否遵守保密规定。

NIH院外研究事务主管迈克尔·劳尔(Michael Lauer)4月22日在参议院一个如何防范MG生物医学研究免受外国不当影响的听证会上对议员们表示,这项行动还在进行当中,截至目前,NIH发现500多名可能存在问题的研究人员,涉及200多家研究机构。他说,一些调查最终发现只是误会,但有些发现了问题。他说:“已有超过100名科研人员以不同方式被移除出了NIH生态系统,比如辞职、解雇、提前退休或内部要求。”他还表示,有约34个案件移交给了卫生部监察长办公室做进一步调查,一些案件成功起诉或达成民事和解。

2021年,拜登政府上台,似乎仍然保持川普时代的“新冷战”思维,“霸道”心态由此可见一斑。